William H. Hallahan, The Search for Joseph Tully (1974): Iskold læsning i sensommeren

På bagsiden af Pans paperbackudgave af William H. Hallahans The Search for Joseph Tully krediteres Robert Bloch for følgende omtale af bogen: “The kind of book you can’t put down – and will never forget. A super shocker”. Ordene bliver endda også bragt på forsiden, dog uden Blochs navn. Jeg er næsten enig i udsagnet. The Search for Joseph Tully er en gennemført fremragende bog, der har levet en halvgemt eksistens blandt gyserelskere efter dens bestseller-status i midten af 70’erne gik i glemmebogen.

Pan Books 1976

Vi har her at gøre med et langsomt opbygget mysterium, der kapitel for kapitel føjer flere foruroligende elementer til fortællingen. Romanen er skrevet i et karakteristisk sparsomt sprog, der trækker en vældig symbolsk overbygning bag sig. Fremmedgørelse og undergang udmales gennem en stivfrossen New Yorks gader og gådefulde eksistenser. Hallahan giver os faktisk gode indikationer på bogens inspirationskilder, idet vi både møder en karakter ved navn Algernon [Blackwood] og, endnu mere vigtigt, en [Edgar Allan] Poe. De dystre forbilleder er således absolut på plads.

Pan Books 1976

Hovedhistorien handler om redaktøren Peter Richardson, der en nat vågner med den klare overbevisning, at der er nogen inde i hans lejlighed og denne ”nogen” ønsker at dræbe ham. Frygten er helt irrationel, da han er helt alene, men den slipper ham ikke, og resten af romanen (i Pans udgave 220 sider) forsøger Richardson at finde en forklaring på de dødsvarsler, der hober sig op omkring ham.

William Henry Hallahan

Sideløbende med Peter Richardsons rejse ind i en dunkel verden, fyldt med okkultisme og sære hændelser, følger vi englænderen Matthew Willow, der rejser omkring i New York og New Jerseys landdistrikter for kortlægge den engelske Tully-slægts historie, efter de i 1700-tallet rejste til Amerika. De to handlingsspor ligger langt fra hinanden og sammenhængen bliver først afsløret ganske, ganske sent for læseren. Hallahan giver os dermed rig lejlighed til at gætte og tolke.

Det mest bemærkelsesværdige og mesterlige ved The Search for Joseph Tully er den iskolde vinterstemning, som Hallahan fremmaner. Vinteren er allestedsnærværende i teksten, om det så er i Richardsons rejse rundt i New York eller Willows rejse gennem det åbne landskab. Alt er koldt, mørkt og frosset til. Jeg tror ikke, at jeg har læst mange andre bøger, der på så fremragende vis integrerer vintermørket i handlingen. Til det kan man så også føje, at Richardson lever i en gammel ejendom, der skal rives ned. Kvarterets skal moderniseres, og de fleste bygninger i kvarteret er allerede blevet omdannet til murgrus. Verden brydes dermed helt konkret ned omkring vores hovedperson, mens han kæmper mod sin usynlige fjende.

Romanen er helt klart beslægtet med bøger som Ira Levins Rosemary’s Baby (1967), William Peter Blattys The Exorcist (1971)og Fritz Leibers Our Lady of Darkness (1977). Byen danner i alle historierne rammen om irrationelle, dæmoniske kræfter, der sniger sig ind på vores virkelighed og udfordrer vores verdensbillede. The Search for Joseph Tully har da også helt klart sin del af 70’ernes fascination af okkultisme og mystik. Richardson kommer eksempelvis i kontakt med både spiritister og en ekskommunikeret katolsk præst i forsøget på at afværge det, der hjemsøger ham.

1. udg., hardcover. Bobbs-Merrill 1974

William Hallahan adresserer faktisk selv denne optagethed af det mystiske, da han lader en kynisk historiker under en fest i bogens begyndelse udbryde: ”Rome was bankrupt spiritually. And so are we” (Pan-udgaven, s. 32). Hallahan antyder dermed en forfaldshistorie efter et antikt forbillede, hvor Amerikas overforbrug og vellevnet har skabt et moralsk og åndligt vakuum. Et tomrum, der kan fyldes med humbug og det der er endnu værre – satanisk mørke. Holdningen var han næppe ene om, og jeg vil vende tilbage til det tema i en senere omtale, når vi skal se på Daniel Logans America Bewitched (1973).

Når jeg indledningsvist bemærker, at jeg kun er delvist enig med Robert Blochs lovprisning af bogen, skyldes det især, at den for mig at se faktisk ikke kan karakteriseres som ”shocker”. The Search for Joseph Tully er langsom og dvælende, fyldt med eksistentialistisk angst og dødsfrygt. Når det er sagt, må man også som læser acceptere nogle passager med lidt kluntet dialog og samt nogle længere ekskurser ud i amerikansk 1700-talshistorie, som er ganske interessant, men til tider også lidt distraherende, når det eneste, man har i tankerne, er at få en forklaring på bogens sære hændelser. Det er imidlertid bare bagateller, der ikke på nogen måde ødelægger en særdeles veloplagt læseoplevelsen.

Paperback, Avon Books 1977

William H. Hallahan er ikke synderligt kendt i Danmark – i hvert fald er det kun hans spændingsroman Catch me: Kill me (1977), der er blevet oversat og udgivet af Forum i 1984, som Fang mig, dræb mig. Hans største claim to fame er uden tvivl The Search for Joseph Tully, men hans to andre okkulte gysere Keeper of Children (1978) og The Monk (1982) har også høstet roser blandt genrefans. Om hans kriminalromaner eller populærvidenskabelige historiebøger er interessante, må stå åbent hen. Jeg har ikke selv følt mig fristet – måske kun lige af The Day the American Revolution Began: 19 April 1775 (2000), der også dykker ned i det amerikanske 1700-tal. The Search for Joseph Tully er blevet genudgivet et par gange som paperback, men det er kun den oprindelige hardcover-udgave fra ’74, der kan bryste sig af spændende et spændende omslag. En undtagelse skulle da lige være den luksusudgave af romanen, som Centipede Press udsendte i 300 signerede eksemplarer tilbage i 2007. Den er naturligvis for længst udsolgt, men flot ser den ud.

Hardcover, Centipede Press 2007

Skriv en kommentar

Filed under Roman

Skriv et svar

Udfyld dine oplysninger nedenfor eller klik på et ikon for at logge ind:

WordPress.com Logo

Du kommenterer med din WordPress.com konto. Log Out /  Skift )

Google photo

Du kommenterer med din Google konto. Log Out /  Skift )

Twitter picture

Du kommenterer med din Twitter konto. Log Out /  Skift )

Facebook photo

Du kommenterer med din Facebook konto. Log Out /  Skift )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.